January 04

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Holiday Season in Dakar

First, to the readers of this blog I wish you and your families all the best for 2015, health, happiness and success. I hope you made good resolutions or have exciting projects that will come to fruition.

Tous mes vœux à mes lecteurs pour l’année 2015 : santé, bonheur, et réussite. J’espère que vous avez tous pris de bonnes résolutions ou avaient des projets qui pourront se concrétiser.

English version – Version française plus bas dans le texte

Since I was just back in Dakar from a 10-day break in Paris and Philadelphia earlier in December, I hadn’t made any firm plans for the holiday season. I wasn’t sure how busy things would be at the MDG office, so I had decided to wait and see. The Christmas/New Year period proved to be very fulfilling.

The pace at the office expectedly slowed down with many people taking time off, but there still a few colleagues around to make lively. During the last staff meeting mention had been made that a colleague would be over from the Bamako office to train a few staff members on an integrated development costing tool. I decided to join in and for 4 days I discovered this excel-based tool that was developed a few years ago. The tool is meant to help estimate what resources are needed to meet development goals, especially the MDGs (Millennium Development Goals). This costing tool, like others  – there are a few of them – has limitations but it has the advantages of integrating all core aspects of development into a single tool (education, agriculture, health, water and sanitation, energy) and of allowing the costing exercise to be customized. For example, Earth Institute used this costing tool and estimated in 2006 that the total cost of each Millennium Village was $120 per villager per year (~$250,000 per village per year). Not only I learned about a specific tool, but it gave me more general insight on the type of work it takes to come up with statements on the cost of development. It also gave me an opportunity to exchange views with the other participants and to get to know them better.

After spending a quiet Christmas day in Dakar I decided to go to Saly, a seaside resort area on the Petite Côte of Senegal, 50 miles south of Dakar. Saly is the top tourist destination in sub-Saharan West Africa, although tourism has declined in the last few years and more so this year because of the Ebola outbreak. I spent 4 days there enjoying the hotel amenities and the nice weather. I relaxed by the pool and did nice walks along the beach. I met a couple of ladies from Brussels (mother and daughter) who were just starting their vacation while I was starting mine; we had great discussions every day over breakfast. I also took the opportunity to visit the Bandia wildlife reserve 10 miles away. It’s by no means comparable to Kenya’s Masai Mara since it is only 3,500 hectares big, but I very much enjoyed the setting: giant baobabs, multiple varieties of acacia trees, thorny scrubs and lush (for sub-Saharan standards) vegetation, and with a variety of animals roaming freely in the reserve, all herbivorous except for crocodiles kept in a separate swampy zone.

Baobabs overlooking the small flora. One of the varieties of acacias develops lichen on its bark, it’s giving it its red color.

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Zebra / Zebres

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Giraffes and Ostriches / Girafes et autruches

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And a selection of others species / Et une sélection d’autres espèces rencontrées au cours de la visite

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Back from Saly I spent New Year ’s Day and the remainder of the week in Dakar. I used that time to do the usual activities (grocery shopping, cooking, gym, etc) but also to catch up on scientific reading. Since I’ve been back with GSK I meant to reconnect with a specific area of microbiology, e.g. the microbiome, but I always found excuses to put it off. My current projects are not directly related to that field that is if you think of the diseases in a conventional way, but I thought it could be valuable to review the science behind the microbiome to refresh my perspective. I picked a few review articles and a couple of more pointed ones on aspects of interest to me and I read them. It’s given me a lot of food for thought. Interestingly it also took me back to my postgraduate years: the lab I did my PhD in focused on probiotic bacteria among other things. These projects were often co-funded by the food industry, for our lab by the local dairy companies. Food companies were the pioneers in that field; the Pharma industry is catching up and showing more interest. I’ll mull over this some more and see whether I will want to take it to the next level, maybe get more directly involved when I return to GSK with microbiome-related projects, or why not propose a project of my own.

If interested, this is a good review article; it is very top level, so an easy read that you may find interesting, if not for the science itself, for awareness.

http://www.ncbi.nlm.nih.gov/pmc/articles/PMC3418802/

Overall the past 2 weeks have proven very busy and rich, a good start to 2015.

Version Francaise – French version

Comme j’étais juste de retour à Dakar d’une pause de 10 jours à Paris et à Philadelphie début Décembre, je n’avais pas fait de plans fermes pour la période des fêtes. J’avais donc décidé d’attendre de voir le rythme au bureau pour décider de mon programme. Au final, la période de Noël / Nouvel An s’est avérée très enrichissante.

Le rythme au bureau comme on pouvait s’y attendre était au ralenti avec de nombreuses personnes en congé, mais malgré tout quelques collègues à l’appel. Lors de la dernière réunion du staff il avait été fait mention de la venue d’un collègue du bureau de Bamako au Mali pour former des membres du personnel sur un outil utilisé pour l’évaluation des coûts au développement. J’ai demande la permission d’y participer, ce qui a été accepté. Ces 4 jours de formation m’on aussi donnée l’occasion d’échanges enrichissants avec les autres participants et d’apprendre à mieux les connaître.

Après avoir passé le jour de Noël calme au calme à Dakar, j’ai décidé d’aller à Saly qui se trouve sur la Petite Côte du Sénégal, à 80 Km au sud de Dakar. Saly est une destination touristique en Afrique sub-saharienne de l’Ouest, bien qu’il semble que le tourisme ait diminué ces dernières années et plus particuliérement cette année en raison l’épidémie Ebola. J’ai passé quatre jours là-bas à profiter des équipements de l’hôtel et du beau temps. Je me suis détendue près de la piscine et j’ ai fait de belles promenades le long de la plage. J’ai aussi rencontré un couple de dames de Bruxelles (mère et fille) qui venaient de commencer leurs vacances, comme moi; nous avons eu de grandes discussions tous les jours au petit déjeuner. J’en ai aussi profite pour visiter la réserve faunique de Bandia située à 15 Km de l’hotel. C’est loin d’être comparable au Masai Mara du Kenya car sa superficie n’est que de 3500 hectares, mais j’ ai beaucoup apprécié l’ endroit: baobabs géants, plusieurs variétés d’acacias, des buissons épineux et une végétation luxuriante (pour la region…), sans compter les animaux en liberté, tous herbivores sauf pour les crocodiles maintenus dans une zone marécageuse à l’ ecart.

De retour de Saly, j’ai passé le jour de l’an à Dakar et j’ai consacré le reste de la semaine aux activités habituelles (achats d’épicerie, un peu de cuisine, gym, etc) mais aussi à faire un peu de lecture scientifique. Depuis que je suis de retour à GSK je voulais renouer avec une aspect spécifique de la microbiologie, le microbiome, mais j’avais toujours trouvé des excuses pour remettre ça à plus tard. Mes projets actuels ne sont pas directement liés à ce domaine, mais j’ai pensé qu’il pourrait être intéressant et utile d’examiner les avancées accomplies dans ce domaine de la microbiologie pour rafraîchir mon point de vue. Ainsi j’ai lu quelques revues générales et quelques papiers sur des aspects plus spécifiques comme le microbiome et la cicatrisation des plaies ou le microbiome dans le contexte des maladies gastrointestinales ou du foie. Ca m’a ramenée en pensée à mes années de troisième cycle: le laboratoire ou j’ai fait mes recherches de doctorat etait axé pour une grande part sur les bactéries probiotiques. Les thesards étaient co-financés par l’industrie alimentaire, plus particulierement par les entreprises laitières locales. Les entreprises alimentaires ont été les pionnieres dans le domaine des probiotiques, l’industrie pharmaceutique est en train de rattraper son retard et de montrer plus d’intérêt. Cette lecture va me donner de quoi réfléchir, ce sera peut-être l’occasion une fois de retour au bercail de m’impliquer plus directement dans des projects en lien avec le microbiome, ou pourquoi pas de proposer un projet.

Bref, ce fut 2 semaines bien remplies et malgrè tous reposantes, de quoi bien commencer l’année 2015.